Barón d’Holbach

Paul-Henri Thiry, barón de Holbach (1723-1789), heredó fortuna y título de su tío materno. Durante su vida se le conoció sobre todo como anfitrión de las reuniones filosóficas que se celebraban en su salón, lugar de conversación y debate entre los más destacados intelectuales franceses y europeos, como Diderot o Hume, y foco de difusión de las Luces.
Aunque al ocultar su autoría desplazara su aportación intelectual a un segundo plano, D’Holbach no sólo escribió centenares de entradas de la Enciclopedia, sino un buen número de libros al servicio de la Ilustración. Los más están dedicados a la crítica de la religión, vista como pilar ideológico del orden social y político. Escribió además un Sistema de la Naturaleza, compendio de su filosofía —un materialismo ateo al que corresponde una ética naturalista— que gozó de gran difusión y fue objeto de acerbas críticas. Sus últimos libros, entre ellos la Política natural, están dedicados a la ética y la política. Domina en ellos un reformismo pragmático que aborda los grandes temas del debate político de su tiempo: autoridad y representación, libertad, virtud y comercio, igualdad y utilidad.
Tenido mucho tiempo por una figura menor entre los philosophes del siglo XVIII, en las últimas décadas se ha revalorizado su papel de portavoz de una «Ilustración radical» que cuestiona los fundamentos de la cosmovisión y el orden social y político tradicionales.